Made in Space

El 21 de septiembre de 2014 la NASA coloc贸 en 贸rbita la primera impresora 3D dise帽ada para trabajar sin gravedad, la Zero Gravity, lo que ha dado paso a una nueva generaci贸n de objetos fabricados fuera de la Tierra, con la marca Made In Space[1], y sentar las bases de lo que pronto ser谩 el primer Fab Lab Space, para producir las piezas necesarias en las misiones espaciales.

El proyecto se fragu贸 dentro del programa de postgrado de la Singularity University[2] en agosto de 2010 por tres j贸venes: Aaron K茅mmer 鈥揳ctual CEO鈥, Jason Dunn 鈥揇irector de Tecnolog铆a鈥 y Mike Chen 鈥揇irector de Estrategia鈥 quienes crearon la empresa Made In Space Inc. con el objetivo de que el futuro de la humanidad se expanda en el espacio. Con esta idea desarrollaron una impresora 3D de fabricaci贸n aditiva para usar en el espacio, una iniciativa que ya permite fabricar los recambios de piezas da帽adas, en lugar de enviarlas desde la Tierra. Evidentemente con estos equipos se ahorrar谩 tiempo y dinero en las misiones espaciales de la NASA, ya que no se deber谩 esperar a que las piezas sean fabricadas en la Tierra y enviadas al espacio, como ocurre en la actualidad. En este momento veinticinco personas componen la empresa, entre expertos espaciales y desarrolladores de impresi贸n 3D, que en cuatro a帽os han empleado m谩s de 30.000 horas de pruebas.

Esta primera versi贸n de la impresora Zero Gravity se encuentra en la ISS 鈥揈staci贸n Espacial Internacional鈥 orbitando a unos 400 km de la Tierra, a una velocidad de 27.000 km/h y est谩 sirviendo como banco de pruebas para comprender los efectos a largo plazo que tiene la falta de gravedad en la impresi贸n 3D. El pasado 25 de noviembre se produjo el primer objeto fuera de la Tierra, ha sido una placa frontal del cabezal de la propia impresora, realizada en pl谩stico ABS que incluye la leyenda NASA y Made In Space en sobre relieve 鈥損ara aclarar su origen geogr谩fico y empresarial鈥, en la que los astronautas han comprobado que la impresora funciona sin mayores problemas y, adem谩s, han podido detectar que los hilos de pl谩stico se adhieren mejor sin gravedad que en la superficie terrestre. Por ese motivo ahora la NASA tiene previsto producir dos grupos de veinte objetos id茅nticos, unos en la ISS y otros en la sede de la empresa en California, con el objetivo de analizar sus diferencias y similitudes. Si con estas pruebas se obtienen resultados positivos,聽en 2015 se reemplazar谩 este prototipo por una impresora mucho m谩s grande聽que ser谩 trasladada a la Estaci贸n Espacial Internacional.

En este punto es interesante aclarar que el lanzamiento de cualquier objeto al espacio tiene un precio de unos 10.000 U$S por kg, es decir que la reducci贸n del peso de la impresora se traduce en un gran ahorro de costes. Por otra parte, al hacer las piezas a la carta ya no se necesitar谩 enviar repuestos redundantes en previsi贸n de que uno se rompa.聽En este sentido la NASA ya lleva gastados m谩s de 1.200 millones de d贸lares en piezas de repuesto para la ISS, la mayor铆a de las cuales nunca ser谩n utilizadas.聽Adem谩s se evitar谩 la necesidad de tener un stock de repuestos que actualmente ocupan un valioso espacio en almacenamiento.聽Otra diferencia se encuentra en el dise帽o de las propias piezas, que ahora se deben sobredimensionar en su estructura para soportar las tensiones en el momento del lanzamiento y para poder manipularse en la Tierra, pero que luego en el espacio no necesitar谩n ya que no soportar谩n la fuerza de la gravedad terrestre, es decir que los objetos dise帽ados para producir en el espacio podr谩n ser ultraligeros, con el consiguiente ahorro de peso en la Estaci贸n Espacial Internacional. Se estima que un 30% de las partes en la ISS podr谩 ser sustituido por piezas impresas en 3D, adem谩s de poder imprimir las herramientas necesarias para su recambio.聽Con esta tecnolog铆a los astronautas podr谩n reemplazar f谩cilmente las piezas perdidas o rotas, los investigadores podr谩n desarrollar sus experimentos y los dise帽adores podr谩n crear nuevas tipolog铆as de objetos con m铆nimas estructuras que s贸lo podr谩n existir en entornos sin gravedad. Otro desaf铆o que se avecina, el dise帽o de los objetos Zero Gravity.

Marcelo Leslabay

Profesor de Dise帽o Industrial,聽de la Facultad de Ingenier铆a,聽Universidad de Deusto.
@leslabay

[1]Made in Space www.madeinspace.us

[2] Singularity University es un centro acad茅mico que se encuentra en Silicon Valley, fundado en 2008 por Google y la NASA, con el apoyo del estudio de dise帽o IDEO.聽Tiene la finalidad de reunir, educar e inspirar a un grupo de dirigentes que se esfuercen por comprender y facilitar el desarrollo exponencial de las tecnolog铆as para resolver los grandes desaf铆os de la humanidad. http://singularityu.org

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